¿Qué hay detrás de la escasez? ¿Y cómo evitar que esto vuelva a suceder? Steven Abrams, un destacado experto en salud en pediatría de la Universidad de Texas que ha asesorado tanto a la industria de fórmulas como al gobierno sobre nutrición infantil, responde estas preguntas y aconseja a los padres que luchan por obtener un suministro adecuado de leche infantil.

¿Por qué hay escasez de leche de fórmula ahora?

¿Por qué hay escasez de leche de fórmula ahora?

De hecho, hay dos factores que causaron la escasez actual. En primer lugar, tenemos un problema de cadena de suministro que afecta a todo tipo de productos desde el comienzo de la pandemia. Se calmó un poco, pero a principios de 2022 empeoró aún más.

Luego, en febrero, colapsó una gran planta para la producción de fórmula para bebés en los Estados Unidos. La FDA ha cerrado la planta de Abbott Nutrition en Michigan. El cierre se produjo después de que Abbott retirara varias marcas de fórmulas para bebés, incluidas las fórmulas de rutina a base de leche de vaca de Similac, como Similac Advance, y varias fórmulas especiales para bebés con alergias, como Similac Alimentum y Similac EleCare.

El cierre de la fábrica tuvo que darse en medio de una investigación sobre infecciones bacterianas relacionadas con la fórmula en polvo producida en la fábrica y la muerte de al menos dos bebés. El problema es que no hay mucho excedente en la producción de fórmula infantil en Estados Unidos. En otras palabras, no hay suficientes fábricas para compensar la falta de producción cuando una falla. La planta de Michigan es el fabricante más grande del país, por lo que cuando ocurre una falla, sobrecarga todo el sistema de distribución de fórmulas, especialmente para ciertas fórmulas para bebés con afecciones alérgicas y trastornos metabólicos.Alto riesgo.

En las últimas dos semanas, la escasez ha empeorado. No puedo decir con certeza por qué sucedió esto, pero dudo que el acaparamiento se deba a la ansiedad de los padres. Las tiendas pueden limitar la cantidad de fórmula que puede comprar, pero eso no impide que las personas compren más en línea.

Además, la deficiencia ha recibido amplia publicidad en periódicos, televisión y discursos políticos. Todo ese bombo alimenta la sensación pública de que el sistema está fallando, lo que lleva a más compras y acaparamiento por pánico.

¿A quién afecta la escasez?

¿A quién afecta la escasez?

La mayoría de los padres alimentan a sus bebés con fórmula en algún momento para satisfacer sus necesidades nutricionales, especialmente los bebés mayores. Al nacer y en los días inmediatamente posteriores, alrededor del 80 % de los bebés obtienen toda su nutrición a través de la leche materna. Pero a los 6 meses, la mayoría de los bebés reciben al menos algo de fórmula. La proporción de bebés de un año que reciben leche artificial es aún mayor. Esto es en gran parte el resultado de dinámicas y presiones sociales: las madres regresan al trabajo después de dar a luz, pero no reciben suficiente apoyo para producir y almacenar cantidades suficientes de leche materna.

Pero la deficiencia afectará a algunos padres más que a otros. No en vano, los padres más afectados son los de menores ingresos. El programa federal de nutrición para las mujeres, bebés y niños más pobres, llamado WIC, proporciona una fórmula para la mayoría de los bebés en familias de bajos ingresos. Pero los costos han aumentado y la fórmula se ha vuelto cada vez menos.

Algunas familias tienen que conducir dos horas para encontrar tiendas que vendan fórmula. Obviamente esto será más difícil para las familias más pobres, ya que hay costos. Del mismo modo, los padres más ricos pueden comprar fórmulas más caras, de las llamadas marcas de élite.

Otro aspecto a considerar es que la deficiencia afecta tanto a la fórmula normal como a las versiones especializadas. La fórmula normal o estándar es el tipo conocido por la mayoría de las familias, y alrededor del 95% de los bebés alimentados con fórmula reciben el tipo estándar. La fórmula especializada está destinada a bebés con necesidades inusuales, debido a alergias, intestinos dañados o necesidades nutricionales especiales. Antes de que la planta de Michigan cerrara, producía la mayoría de las fórmulas infantiles especializadas que se usan en los EE. UU., lo que lo convertía en una crisis absoluta para las familias que necesitaban esa fórmula.

¿Cuáles son las posibles consecuencias de la escasez?

¿Cuáles son las posibles consecuencias de la escasez?

En los primeros seis meses, los bebés deben beber solo leche materna o fórmula; todo lo demás que se les dé será nutricionalmente incompleto. Por lo tanto, existe el riesgo de que la deficiencia signifique que los bebés no estén recibiendo los alimentos que necesitan para desarrollarse. Esto podría causar una serie de problemas de salud que afectarían su crecimiento físico y desarrollo cerebral.

Después de los seis meses, las cosas mejoran un poco cuando el bebé puede comenzar a comer alimentos sólidos. Pero incluso entonces, la leche de fórmula o materna sigue siendo la principal fuente de nutrición. Por lo tanto, todavía puede haber riesgo de deficiencias nutricionales, como el hierro.

¿Existen alternativas viables?

¿Existen alternativas viables?

A partir de los seis meses de edad y durante un tiempo razonablemente corto, los padres pueden alimentar a sus bebés con leche entera de vaca y buscar suplementos de hierro.

No es ideal, y solo se aplica a bebés mayores. Para los menores de seis meses, la leche de vaca es un verdadero problema. No tiene una mezcla de proteínas real para bebés y casi nada de hierro, lo que representa un riesgo de anemia en los bebés más pequeños. La leche de vaca también tiene un desequilibrio mineral, especialmente para los bebés más pequeños.

Entonces, ¿qué orientación hay para los padres con bajos ingresos?

Entonces, ¿qué orientación hay para los padres con bajos ingresos?

Es un desafío y no puedo dar una respuesta mágica. Pero los bancos de alimentos y el programa WIC fueron un salvavidas crucial. El programa WIC en particular ha demostrado ser muy flexible durante esta deficiencia. Cuando Abbott tuvo que retirar productos y luego no pudo proporcionar suficientes fórmulas que no estuvieran revocadas en los países proveedores de WIC, WIC podría cambiar de proveedor de servicios y reprogramar las tarjetas EBT para permitir que los padres de bajos ingresos compren diferentes marcas.

¿Qué se puede hacer para evitar que esta situación se repita?

En primer lugar, debemos ayudar a las familias a recuperar la confianza en el sistema de producción y suministro de fórmula. Esto evitará problemas como el acaparamiento o la elaboración de fórmulas caseras.

Luego, debemos estudiar cómo asegurarnos de que la caída de una planta no afecte a todo el sistema. El gobierno federal no puede almacenar la fórmula de la misma manera que podría adquirir aceite, porque la fórmula tiene una fecha de vencimiento. Pero es posible diversificar la producción de fórmulas infantiles. Esto significaría asegurar que diversas fábricas y empresas produzcan las fórmulas que necesita este país. Esto no necesariamente significa un aumento en los costos, ya que la competencia podría bajar los precios.

Creo que EE. UU. también debería considerar un sistema estatal de apoyo a la lactancia. No me malinterpreten, algunos padres siempre necesitarán fórmula. Pero aquellas que quieren amamantar deben hacer todo lo posible para apoyarlas. Estos incluyen mejores políticas de licencia familiar y ayuda para madres de bajos ingresos que desean extraer y almacenar leche mientras trabajan.

Steven A. Abrams, Profesor de Pediatría en la Universidad de Texas en Austin Este artículo fue publicado en The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.