Miracle Abbott quedó embarazada durante su primer año en la Universidad de Carolina del Sur.

Con un trabajo mal pagado y una enorme deuda estudiantil, la joven de 19 años recurrió al Programa Especial de Nutrición Suplementaria para Mujeres, Bebés y Niños, conocido como WIC, para obtener fórmula y alimentos.

Pero después de dar a luz, su bebé tuvo cólicos y reflujo doloroso, y su pediatra le recomendó una fórmula especial que no estaba disponible a través del programa.

Pasaron cuatro meses, tres citas con el pediatra y dos reuniones en su oficina local de WIC antes de que el programa le proporcionara a su hija una fórmula adecuada.

Tuvo que gastar cientos de dólares en fórmula. Eso fue en 2020, dos años antes de que la empresa Abbott cerrara su fábrica en Michigan por contaminación bacteriana. El cierre y el retiro de febrero causaron una escasez masiva de leche de fórmula infantil en el país.

Continua falta de leche de fórmula, un estrés para las familias

Continua falta de leche de fórmula, un estrés para las familias

Según el Departamento de Agricultura (USDA), que administra este programa financiado por el gobierno federal administrado por casi 90 administraciones estatales, territoriales y tribales, WIC representa hasta dos tercios de todas las compras de fórmula infantil en los Estados Unidos.

Durante casi 50 años, el programa WIC ha brindado asistencia alimentaria a madres y niños de bajos ingresos. Aproximadamente la mitad de los bebés de Estados Unidos, 1,5 millones, recibieron beneficios de WIC en 2021.

Ese poder adquisitivo generó ahorros significativos en los costos de la fórmula para los gobiernos federal y estatal que administran el programa. Pero la compra masiva del programa también limita las opciones para las familias y puede dificultar que las madres, como Abbott, encuentren una fórmula adecuada para sus bebés.

Estas limitaciones comenzaron en 1989, luego de que los administradores de WIC optaran por una política en la que las compañías de fórmula presionan para convertirse en el único proveedor en cada estado. Luego, los estados ofrecen una variedad limitada de fórmulas del fabricante ganador.

Bajo este acuerdo, las compañías ofrecen a los programas estatales de WIC descuentos significativos por la fórmula que compran. Por cada dólar que paga WIC, recibe hasta 93 centavos en reembolsos, explicó David Betson, profesor de economía y política pública en la Universidad de Notre Dame que ha estudiado el programa WIC.

Los ahorros en reembolsos redujeron los costos anuales del programa en $1.6 mil millones el año pasado, según el USDA. En una declaración a KHN, dijo que el sistema de reembolso permite a los estados usar sus subsidios de alimentos de manera más eficiente y compensa el costo de la fórmula para que se pueda atender a más participantes sin aumentar los fondos federales.

La mitad de los bebés usan una sola marca

La mitad de los bebés usan una sola marca

Y debido a las políticas de licitación de WIC, casi la mitad de los bebés que reciben apoyo de WIC reciben fórmula de una sola marca: Similac, fabricada por Abbott. Como resultado, es posible que más de medio millón de bebés hayan tenido que cambiar de fórmula después del retiro de febrero y el cierre de la planta.

A muchos bebés les va bien con cualquier fórmula, pero algunos padres encuentran que su bebé parece adaptarse mejor a una marca y tipo específico.

«Los padres a menudo tienen que experimentar un poco y, a menudo, terminan probando tres o más fórmulas para encontrar la que funciona mejor para su bebé», explicó Bridget Young, profesora que estudia nutrición infantil en el Centro Médico de la Universidad de Rochester. .

Cuando Jenny Murray, madre de tres hijos en Florida, comenzó a recibir los beneficios de WIC, la fórmula que su bebé había estado consumiendo no era una de las opciones aprobadas por el programa de su estado. La fórmula seleccionada por WIC para su bebé estaba provocando gases dolorosos. Los funcionarios de su oficina de WIC le dijeron que necesitaba una receta de su médico para una fórmula diferente, pero su médico dijo que no era necesario cambiarla.

Así que está atascado con esa fórmula. Ahora, en medio de la escasez, está pasando por un momento difícil porque el programa WIC permite a los participantes comprar solo latas pequeñas de fórmula, y dijo que esas son las más difíciles de encontrar. (Los programas WIC de algunos estados están cambiando temporalmente sus políticas para abordar la escasez).

40 dólares por una lata grande

40 dólares por una lata grande

«Ni siquiera hice la cena hoy porque sabía que íbamos a pasar el resto de la noche yendo de tienda en tienda con la esperanza de encontrar algo [fórmula]», dijo Murray. En algunas ocasiones, tuvo que pagar alrededor de $40 de su bolsillo por una lata grande de fórmula porque era todo lo que había disponible.

La decisión de cada estado de hacer que los fabricantes de fórmula compitan para atender el programa WIC ha llevado a precios más altos, dijo Betson. Su investigación reveló que los precios de fórmula al por mayor casi se duplicaron desde que WIC implementó su proceso de licitación en 1989 hasta 2002. Otro estudio encontró que los precios de fórmula aumentaron un 30% adicional de 2006 a 2015. Betson agregó que las compañías de fórmula ganan menos con la fórmula que venden a través de WIC y compensarlo cobrando precios más altos a los clientes que no son WIC.

Sin embargo, algunos economistas dicen que las compañías de fórmula se benefician del aumento de las ventas después de ganar un contrato de WIC, y los precios para los clientes que no son de WIC no se han visto afectados. (La fórmula de marca de la tienda, fabricada por Perrigo Nutrition, una empresa que no participa en los contratos de WIC, es aproximadamente un 40 % más económica que las marcas de fórmula que participan en WIC y tiene ingredientes casi idénticos).

Además, el programa WIC gasta más en fórmula que en cualquier otro alimento, ya que la mayoría de los bebés apoyados por el programa, alrededor del 88 %, reciben al menos algo de fórmula a través de WIC. Las familias con ingresos más bajos son más propensas a usar fórmula porque estas madres tienden a tener más dificultades para amamantar.

Por ejemplo, el 25% de las personas de bajos ingresos tienen que volver a trabajar dos semanas después de dar a luz, dijo Ifeyinwa Asiodu, profesora de la Universidad de California-San Francisco, cuya investigación se centra en las disparidades en la alimentación infantil. .

Esas mismas madres también pueden trabajar en trabajos que no tienen instalaciones para la lactancia y pueden tener miedo de poner en peligro sus trabajos si se postulan, agregó.

Debido a las altas tasas de bebés que reciben fórmula del programa federal, los administradores de WIC han tratado de alentar la lactancia materna dando más alimentos a las madres que amamantan, y algunos estados han tratado de limitar el acceso a la fórmula para las madres que comienzan a amamantar.

Emeline Pratt, madre de dos hijos que vive en Vermont, dijo que su oficina de WIC le pidió que se reuniera con un especialista en lactancia antes de recibir fórmula, aunque explicó que ya había dejado de amamantar. La situación incómoda hizo que Pratt terminara llorando.

Asiodu, a quien le gustaría ver más políticas para apoyar la lactancia materna y permitir un mayor acceso a la leche humana de los bancos de leche, también ve la necesidad de una mayor flexibilidad en WIC.

«Creo que es muy importante que permitamos que las familias tomen las decisiones que mejor se adapten a sus necesidades, y también les proporcionemos recursos en el camino», independientemente de la opción de alimentación que elijan, agregó.

Miracle Abbott explicó que también desea que WIC tenga más opciones para las madres que usan fórmula. A pesar de tener un bebé con cólicos, ir a la escuela y lidiar con los problemas de la pandemia, dijo, «WIC es probablemente lo más frustrante con lo que hemos tenido que lidiar».